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能够操控性格的恐怖弓形虫 或导致人们自杀倾向

http://www.kexue.com 2012-07-06 09:11:42 腾讯科学  发表评论

操控性格的恐怖弓形虫 或导致妇女自杀倾向

刚性弓形虫能操纵我们的大脑,包括我们思考和办事的方式

  刚地弓形虫可以说是地球上最有趣的寄生虫。这种单细胞原生动物生活在猫的内脏当中,它们在那里生活和进食并且产生卵一样的细胞随着猫大肠的运动而排出。这些细胞会找到方法进入与猫粪便接触的其它动物体内。一旦进入新的宿主,这些寄生虫就会发生变化并进行移动,最终在各种组织中形成囊肿,其中就包括宿主的大脑,那里才是有趣的事情发生的根源。非常难以置信的是,弓形虫已经进化出确保进入猫内脏的事情发生的能力。比如说,弓形虫感染能如同外科手术一样改变老鼠的行为,通过在它们大脑中操控神经化学物质来让它们不再恐惧猫的气味(甚至是变得被猫的气味所吸引)。

  当然,猫并不是弓形虫终其一生的唯一动物。地球上大约1/3的人在大脑中携带这些寄生虫。既然弓形虫不会对猫的行为产生影响,而猫的大脑在许多方面与我们人类有着近似,科学家猜想寄生虫对我们所喜爱的庞大而又复杂的大脑产生多少影响。过去十年时间,研究人员已经研究了这一单细胞生物如何影响我们的思考,并且发现弓形虫确实改变我们的行为而且甚至在国家间的文化差异中扮演着一个角色。

  这种微小的原生寄生虫能够影响我们心灵的想法属于过去的新闻。我们这个时代一些最伟大的科学作家已经发表了文章介绍它如何潜行到我们的大脑并且影响我们的性格。总的来说感染的副作用被认为是次要的而且相对来说是无害的。然而最近增加的证据表明这种感染的心理学影响比我们曾经认为的要黑暗的多。

  2003年史丹利医学研究中心的E. Fuller Torrey和他的同事Maryland发现弓形虫和精神分裂症之间存在一种联系,特别是高度感染的女性更可能产生精神分裂症。弓形虫对于一些人来说有着较小的影响,但是改变则更加明显。这一想法已经赢得了吸引力,比如说后来的一篇文章中记载抵抗精神病以及杀寄生虫的药物都恢复了受感染老鼠的正常行为,这就确认了心理障碍和弓形虫影响之间的相似点。同样一项研究发现有着高弓形虫感染率的国家也有较高的自杀率,但是两者之间的联系是较小的,而且也没有直接的证据证实自杀的女性受到了感染。

  科学家们真正想了解的是弓形虫是否会优先影响人们出现精神异常。他们从45000多名丹麦妇女的孩子身上采集的血清抗体水平来进行新生儿筛选研究来更好的了解寄生虫如何从母体传递到孩子。因为婴儿直到出生后的三个月才会形成他们自己的抗体,这些抗体水平就反映了母体的免疫反应。因此他们不仅能够从感染状态上也能从感染程度上来对妇女进行筛选,高水平的抗体代表更糟糕的感染。这样他们随后就能借助丹麦的死亡原因记录、丹麦国家医院记录和丹麦精神病控制中心的研究记录来寻找感染和自主暴力(包括自杀在内)两者间的联系。

  结果很明显,遭受弓形虫感染的妇女有54%更可能试图自杀,而且有两倍的可能成功自杀。特别是这些妇女更可能尝试暴力自杀(比如用刀或者枪而不是过量服药)。寄生虫与自杀之间的联系即使是没有精神病史的妇女当中也存在,她们当中56%受感染的妇女更可能出现自主暴力。虽然这些结果似乎有点让人害怕,当你在考虑弓形虫如何影响我们的性格的时候这些结果是讲得通的。2006年研究人员发现弓形虫感染与男人和女人当中的神经过敏有关。神经过敏和自杀之间的联系是非常确定的,因此如果寄生虫确实让人们更加神经过敏,那么它影响自杀率就一点也不奇怪了。

  弓形虫如何影响我们的思?作者声称事实上我们的免疫系统或许应当承担责任。当我们受到弓形虫感染的时候,我们的免疫系会产生一种名为细胞激素的分子会刺激各种类型的免疫细胞。最近的研究已经发现高水平的细胞激素与沮丧、暴力自杀倾向有联系。但是作者警告说即使这样也只是相关性而非因果关系。马里兰大学医学院精神病学副教授Teodor T. Postolache说到:“受寄生虫影响的大脑功能或者过度的免疫反应与自杀倾向之间存在一种直接的联系吗?我们并不清楚,我们也不能肯定弓形虫导致会妇女的自杀倾向。事实上我们并未排除反向因果关系,或许那些存在自杀行为的人更容易受到弓形虫的感染。”但是考虑到两者之间的强烈联系,真正有可能对此进行治疗性干预。下一步研究将是科学家们来确定这些寄生虫是否以及如何导致消极的想法。(过客/编译)
 

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